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Charles Francis Richter, creador de la «escala de Richter»

Un día como hoy 30 de septiembre de 1985, falleció Charles Francis Richter, connotado científico que desarrollo  una escala para medir la magnitud de los terremotos, la que hoy la conocemos como  “Escala de Richter”.

Charles Francis Richter, nació un de abril de 1900 en Pasadena, California Estados Unidos. Famoso sismólogo que junto con otro colega, el germano-estadounidense Beno Gutemberg desarrollaron una escala para medir los terremotos. Estudió en la Universidad de Stanford, en  1918 comenzó a trabajar en su doctorado en Física teórica en el Instituto de Tecnología de California (Caltech), antes de terminar recibió una oferta para “Carnegie Institute de Washington”, lugar donde se desarrolló como sismólogo.  Más adelante, trabajó en el nuevo Laboratorio de Sismología de Pasadena, bajo la dirección de Beno Gutenberg.

Luego formó parte del laboratorio sísmico del Caltech de Pasadena en California, lugar donde se aboco a la forma de medir un sismo, desde su epicentro.

En esos años ya se usaba la Escala de Mercalli, pero esta sólo mide en el punto donde se encontraban los sismógrafos. De manera que ideo una  «escala» del  0 al 9 que permitía medir de forma precisa la magnitud del sismo desde su epicentro. Ya en 1935 Richter y Gutenberg desarrollaron otra escala para medir la magnitud de los terremotos, a la que llamaron escala de Richter. Richter y Gutenberg también se afanaron en  situar y catalogar los grandes terremotos, lo que les permitió estudiar el interior profundo de la Tierra.

En 1954, publico en conjunto con Gutemberg un trabajo llamado Sismología de la tierra,  escribiendo otros textos lo que son un gran aporte para la sismología mundial.

Fue principal impulsor  de programas de concienciación ciudadana y en temas relacionados con la seguridad ante estos eventos.

A diferencia de la escala de Mercalli, la de Richter mide la fuerza de los terremotos de acuerdo a su magnitud, es decir, la cantidad de energía liberada durante el sismo. Esta medición se realiza utilizando los datos que entregan los sismógrafos, que registran las ondas sísmicas. Por lo mismo, no tiene un límite de grados. Hasta el momento, la mayor magnitud registrada en el mundo corresponde a 9,5 grados, terremoto ocurrido en Valdivia en 1960. Esta es una escala que utiliza datos científicos y no percepciones de la gente. Podemos determinar algunos posibles efectos esperados, de acuerdo a la magnitud registrada.

Por otro lado la escala de Mercalli posee doce grados,  ideada para evaluar la intensidad de los terremotos, mediante los efectos y daños que causa el sismo, en las estructuras, esta escala debe su nombre al físico italiano Giuseppe Mercalli.

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